Marimba: Qué es, Origen, Tipos, Partes, Características, Y Más.

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La marimba es un instrumento del tipo de los idiófonos, pero con mayor resonancia y una tesitura de tonalidad más baja que el xilófono; consistente de un grupo de barras de madera, que se percuten con mazos de fieltro o de caucho, para producir diversos sonidos musicales. Posee también tubos o cajas resonadoras debajo de las barras, para amplificar el sonido.

Las barras de una marimba cromática están dispuestas como las teclas de un piano, con grupos de dos o tres teclas de alteraciones, algo más elevadas, sobrepuestas a las barras de las notas naturales para permitir al instrumentista un mejor desempeño visual y físico al tocar el instrumento.

El uso moderno de la marimba incluye la ejecución de solos en ensambles de percusión viento-madera, conciertos de música académica para marimba y orquesta, jazz, bandas marciales, además de usarse en la música tradicional de muchos países de Latinoamérica como México y Guatemala.

Origen de la marimba

Se discute si la marimba tuvo su origen en áfrica o si fue creada en Centroamérica por los antiguos mayas. Sin embargo, su uso, o el de instrumentos muy parecidos de la familia de los xilófonos, es ampliamente reconocido en todo el mundo, y data de muchos siglos.

Muchos estudios han reportado que la marimba tiene su origen en áfrica. De hecho, su nombre proviene del idioma Bantú “malimba”, que viene a significar “xilófono”. De acuerdo a fuentes occidentales, la palabra marimba se formó de “ma” y “rimba” que significa “barra simple del xilófono”, sin embargo, el uso del término marimba y otros derivados no se halla presente en ninguna otra lengua de África occidental.

La marimba en África

Se puede ver la relación entre la palabra marimba y otros instrumentos africanos semejantes, como la xilorimba, el likembre, y la ilimba, instrumentos presentes en África central y oriental. Algunas fuentes acreditan la creación de la marimba, así como el de la kalimba, a una reina llamada Marimba del pueblo Wakambi, que vivió al sur del lago Victoria.

En la lengua Shona, imba, significa canción, y kuimba corresponde a cantar. Se dice que marimba significa “madre de la canción” y creadora de todos los instrumentos musicales, incluyendo la marimba misma. Mama significa madre en Kiswahili, lo que le da sentido a que la palabra madre sea combinada con la palabra imba” correspondiente al verbo cantar no conjugado.

Marimbas africanas. Nótese que poseen una sola hilera de teclas (teclado diatónico), que suena con la notas naturales.

La marimba en América

Los xilófonos diatónicos fueron introducidos a Centroamérica entre los siglos XVI y XVII. El primer registro histórico de músicos mayas empleando marimbas con resonadores de calabazas, en Guatemala, data de 1680; es del historiador Domingo Juarros. Durante los siglos XVII a XIX el uso de la marimba se extendió por casi toda América, pero se consideraba típico de los ensambles de Mayas y ladinos. En 1821, la marimba fue proclamada como el instrumento nacional de Guatemala.

Marimbas originales, artesanales: a) Marimba africana, con resonadores de calabaza esféricas. b) Marimba guatemalteca, con resonadores de calabazas oblongas.

La marimba moderna

En 1850, el marimbista mejicano Manuel Bolán Cruz (1810-1963) modificó la antigua marimba cóncava, por la marimba plana, alargando sus patas para que se pudiera tocar de pie, expandiendo el teclado y reemplazando los resonadores de calabaza por cajas de madera.

En 1892, el músico mejicano Corazón de Jesús Borras moreno, expandió la marimba para incluir la escala cromática, añadiendo otra fila de barras sonoras, equivalentes a las teclas negras del piano.

El nombre de marimba fue posteriormente aplicado a los instrumentos de orquesta inspirados por estos modelos latinoamericanos. En los estados unidos, las compañías fabricantes de instrumentos adaptaron las marimbas latinas para el uso de la música académica.  Se introdujeron tubos de metal como resonadores, se introdujo la afinación por rotación de discos de metal en el fondo de estos; así como tubos en forma de U, para las notas más bajas.

Las marimbas fueron usadas en un principio para la música ligera y bailable, en el vodevil y los espectáculos de comedia. Fue Clair Omar Musser el pionero del uso de la marimba en los Estados Unidos.

Marimba moderna. Nótese la incorporación superpuesta de las teclas de semitonos (teclado cromático) y los resonadores de metal.

El compositor francés Darius Milhaud fue quien hizo la innovadora introducción de la marimba en la música académica occidental en 1947, con el Concierto para Marimba y Vibráfono. Un grupo de cuatro mazos fue empleado para tocar acordes, mejorando el sonido del instrumento.

A finales del siglo XX, los compositores modernos y contemporáneos hallaron nuevas maneras de usar la marimba. Entre ellos destacan: Orff, Hartmann, Henze, Boulez y Reich.

Tipos de marimba

Existen diferentes tipos de marimbas tradicionales en el mundo, que puedes conocerlas en el siguiente enlace, en el artículo sobre El xilófono.

Marimbas tradicionales

En las marimbas tradicionales, es común ver el teclado diatónico, consistente en un teclado único. Los resonadores suelen ser de bambú, de tubos de PVC, o incluso, de calabazas.

Marimbas modernas

Las marimbas de hoy exhiben dos teclados, el diatónico con las notas naturales, y el teclado cromático, con las alteraciones. Así pues, pueden presentarse según el rango de las octavas, lo cual determina sus dimensiones.

No existe un rango estándar para las marimbas, pero la mayoría vienen desde 4,3 a 5 octavas.

  • 4 octavas: de C3 a C7.
  • 4,3 octavas: de A2 a C7. (El ,3 se refiere a tres semitonos por debajo de la cuarta octava del instrumento). Este es el rango más común.
  • 5 octavas: de F2 a C7. El ,5 denota “y medio”;
  • 4,6 octavas: de E2 a C7, un semitono por debajo de 4,5. Muy usado para tocar partes o transcripciones para guitarra.
  • 5 octavas: de C2 a C7, una octava completa por debajo de la cuarta octava. Útil para tocar transcripciones de violoncelo.
  • Rango Bajo: varia, por ejemplo, tiene rangos que van desde G1 a G3, o C2 a F3.
Marimba contrabajo

El rango de las marimbas ha sido gradualmente expandido por algunos fabricantes, con instrumentos de 5,5 octavas, o por los afinadores. Sin embargo, se ha encontrado que añadir notas más bajas resulta poco práctico, ya que las barras deben ser más pequeñas y los resonadores más largos, el instrumento debe ser más elevado y las baquetas deben ser más pesadas con el fin de producir tonos, en lugar de sólo hacer el ataque de percusión. Añadir notas más altas, también es un inconveniente, debido a la dureza que requieren los mazos para producir las notas características de una marimba, cosa que no requiere ningún otro instrumento.

Partes de la marimba

A continuación, describiremos las partes fundamentales de la marimba, a saber: Las teclas, los resonadores y las baquetas. Éstas últimas, si bien no forman parte de las marimbas, juegan un papel fundamental para la sonoridad de éstas. Hay otras partes, como la mesa (estructura o chasis que sostiene a todos los componentes); la “tela” o membrana que recubre a los resonadores para generar un sonido particular de zumbido; y las perillas ajustables para la afinación de las marimbas modernas.

Las teclas

Las teclas o barras de la marimba, típicamente, son de madera, pero las hay de material sintético. Suele hacerse de madera de Palo de Rosa (árboles del género Dalbergia), mientras que el Palo Rojo (Pterocarpus soyauxii) es una alternativa muy usada. Las teclas hechas con material sintético normalmente producen un sonido más apagado que las teclas de madera, pero son más baratas, y ofrecen más durabilidad y resistencia a los cambios climáticos, favoreciendo su uso en exteriores.

Las marimbas con teclas de madera suelen ser tocadas en interiores debido a que las barras pueden cambiar el tono por los cambios de temperatura. Las teclas de madera más anchas y largas de las notas más bajas, gradualmente se encogen dando tonalidades más altas. Durante la afinación se toma la madera de la parte inferior central de la barra para bajarle el tono. Debido a esto, las teclas son también más finas en los registros de notas bajas y más compactas en los registros de notas más altas.

Resonadores o cajones

Son los componentes que permiten ampliar y enriquecer el sonido de las teclas de la marimba. Son tubos que cuelgan debajo de cada tecla. En la mayoría de las versiones tradicionales, los resonadores son de tubos de bambú, de madera o de calabazas de varios tamaños. En versiones más sofisticadas, los resonadores suelen sustituir el material natural por aluminio.

En Centroamérica y México, se hace una abertura en el fondo de la cavidad de los resonadores y está es cubierta con una fina membrana de intestino de cerdo para añadir un característico sonido de zumbido conocido como “charleo”. En marimbas más contemporáneas, la madera es reemplazada por tubos de PVC. Las aberturas del fondo de los tubos son cubiertas por una lamina de papel para producir el sonido de zumbido, antes mencionado.

La longitud de los resonadores varia de acuerdo a la frecuencia que deberían producir las teclas. Las vibraciones de las teclas resuenan cuando pasan a través de la luz de los tubos, los cuales amplifican los tonos en una forma similar a como lo hace el cuerpo de una guitarra. En los instrumentos que exceden las cuatro y media octavas, la longitud de los tubos que requerirían las notas bajas, sobrepasaría la altura del instrumento, por ello, algunos fabricantes compensan esto con tubos curvos en sus extremos.

Otros fabricantes expandieron los tubos haciendo sus fondos más anchos y con forma de caja, hasta obtener la cantidad de resonancia necesaria sin tener que alargar los tubos. Otros fabricantes, rediseñaron esta alternativa haciendo resonadores con forma oval alcanzando casi 30 cm de ancho.

En algunas marimbas, se han añadido resonadores decorados, para llenar espacios del banco de resonadores de los semitonos. Adicionalmente, algunas veces, la longitud de los resonadores es alterada para exhibir un arco decorativo. Esto no afecta las propiedades resonadoras, ya que las perillas de afinación en los extremos de los resonadores permanecen en la misma longitud.

Las baquetas o mazos

El eje o mango de los mazos suele ser hecho de madera, comúnmente se usa abedul, pero pueden ser hechas de ratán o fibra de vidrio. El diámetro más común es de 8 mm. Las baquetas hechas de ratán tienen una cierta flexibilidad, mientras que las de abedul casi no la tienen. Los profesionales usan ambas, dependiendo de sus preferencias o si están tocando con dos o más baquetas por mano.

Baquetas (segmento).

Las baquetas más apropiadas para este instrumento dependen del rango. El material del extremo del mazo casi siempre es un tipo de goma, usualmente envuelto en hilo. Las baquetas que son muy duras podrían dañar el instrumento, y las que podrían ser más apropiadas para las marimbas de amplio rango, podrían, sin embargo, dañar las notas de los rangos bajos (especialmente en las marimbas de palo de rosa y palo rojo

Algunos mazos, llamados “doble tono” o “multitonal” poseen un centro duro, suavemente forrado en hilo. Éstos fueron diseñados para articular un sonido cuando se toca una dinámica alta, y cuando se toca dinámicas bajas muy amplias.

¿Cómo se toca la marimba?

La marimba es un instrumento tan complejo como tocar el piano, por lo tanto, aquí te ofrecemos algunos puntos que debes tomar en cuenta para tocar una marimba si aun no has iniciado a tocar este instrumento, pero lo estás pensando.

La Distancia entre tú y la marimba

  • Debes colocarte frente a la marimba entre 15 y 25 cm.
  • Si eres de baja estatura debes ajustar las patas de la mesa, de manera que puedas tocar con comodidad las notas del teclado de las alteraciones.

Las Baquetas que puedes usar

Debes recordar que las baquetas tienen una cabeza de goma y están forradas con hilo de lana. Dependiendo del tipo de lana y de la cabeza, existen tres tipos de baquetas:

  • Baquetas suaves, que se utilizan para tocar las notas bajas.
  • Baquetas medias, funcionan bien en todo el instrumento.
  • Baquetas duras, para tocar las notas altas y los sonidos fortes.

Cómo agarrar las baquetas

Te mostramos las formas de agarre o empuñadura de las baquetas más comunes. En ningún caso son las únicas. Incluso hay músicos que innovan y crean sus propias técnicas según su comodidad o técnicas recién experimentadas.

Agarre alemán

La técnica más utilizada es el Agarre alemán, donde se sujeta una baqueta en cada mano, con el pulgar y el índice, dejando que parte del mando sobresalga, uno o dos centímetros, cerca de la muñeca.

Las técnicas modernas para tocar la marimba, exigen el uso simultáneo de entre dos o cuatro baquetas (algunas veces hasta seis y ocho), según las habilidades del instrumentista, para tocar acordes, o música con grandes amplitudes, de manera más cómoda.

Agarre de Burton

Llamado así por su creador Gary Burton, es uno de los agarres más comunes para usarlo con cuatro baquetas Una baqueta se sitúa entre el pulgar y el dedo índice y otra se coloca entre el índice y el medio. Los mangos de las baquetas se cruzan en el centro de la palma de la mano sobresalen un poco, más allá de la empuñadura.

Agarre de Musser-Stevens

Es otra de las técnicas más usadas para tocar la marimba. En esta técnica las baquetas se llevan sin apretarlas mucho, lo cual permite más libertad del movimiento. Una de las baquetas se coloca entre los dedos meñique y anular, la otra, permanece en la hendidura que queda entre la palma de la mano, la base del pulgar y la punta del dedo medio.

Agarre Musser-Steven

Agarre tradicional

Algunos marimbistas sienten que la empuñadura de Musser-Stevens es más cómoda para cambios rápidos de intervalos y para la independencia de las baquetas; mientras que la de Burton, es mejor para tocar fuerte o para cambios entre acordes o líneas melódicas de notas solas. La empuñadura tradicional, ofrece un rango dinámico más amplio, y mucha libertad al tocar.

Agarre de seis baquetas

El agarre de seis baquetas consiste en variaciones de las tres empuñaduras mencionadas. La empuñadura de seis baquetas para marimba ha sido usada por años por los marimbistas de México y Centroamérica, pero no se les considera como un estándar de la cultura occidental.

Existen otros tipos de agarres como: el de Paterson y el agarre Wolverin. Pero son muy poco usadas.

Cómo dar el golpe

La forma más apropiada de atacar las teclas de la marimba, es con el llamado Golpe de Pistón, que es una forma de golpe donde el mazo describe una línea recta y vertical en el desplazamiento del golpe. Esto hace que el sonido sea más intenso y crezca su proyección. Otras formas de golpear producen efectos de sonidos, que pueden lucir innovadores, pero antes tienes que dominar la forma básica de golpear.

Las teclas de la marimba producen su mayor sonoridad cuando son tocadas fuera del centro, mientras que, si son tocadas justo en el centro, producen notas más articuladas. En las marimbas cromáticas, si fuera necesario, las teclas de las alteraciones pueden, también, ser tocadas en el borde del extremo frontal, lejos del nudo o lugar donde las cuerdas atraviesan las barras. Tocar en el nudo, produce un sonido apagado, y es usado como técnica cuando el músico está buscando un sonido asordinado del instrumento.

Cómo se afina la marimba

Las marimbas se afinan de dos maneras. Por un lado, afinando las teclas y por el otro, afinando los resonadores.

Afinación de las teclas

Si bien hay marimbistas que consideran que las teclas suenan mejor conforme pasa el tiempo, es cierto que, muchas veces. la madera de las teclas puede perder su sonoridad original debido a su antigüedad, el uso o mal uso de la marimba, así como el hecho de tocar en interiores o exteriores.

La sonoridad original puede recuperarse, pero debe ser realizada por expertos fabricantes de marimbas. Consiste en recortar y pulir las tablas hasta obtener el sonido adecuado.

Afinación de los resonadores

La afinación de los resonadores incluye tornillos de “topes” en los tubos mismos, para compensar las condiciones de temperatura y humedad de la sala donde el instrumento sea depositado. Algunas compañías ofrecen un ajuste sólo para las octavas superiores, mientras que las otras, no tienen ningún tipo de perilla ajustable. Otras compañías ofrecen un rango ajustable de topes de afinación.

Consejos para comprar una marimba

Evalúa las octavas que deseas tocar. Esto determinará la envergadura de tu marimba. Debes tener en cuenta que debes tener un espacio amplio donde depositarla una vez que la compres.

Considera tu estatura respecto a la altura de la marimba que vayas a comprar. Si la marimba que vas a adquirir es artesanal, habla con el fabricante para que la haga a tu medida. Si, por el contrario, la comprarás de fabricación industrial, no tendrás problemas, porque éstas poseen patas ajustables para la altura.

Considera los medios  en la que transportarás, frecuentemente, tu marimba.

Las mejores marimbas artesanales son las provenientes de México, Guatemala y Costa Rica. Las de manufactura industrial, las más recomendables son de marca Yamaha, Malletech and DeMorrow; y Adams.

Una marimba de 5 octavas puede costar entre 3500 y 5000 USD.

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